Selhurst Park, Londres

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South Norwood es un distrito urbano del sur de Londres, en el distrito de Croydon. Junto con Norwood New Town, forma la circunscripción electoral de South Norwood, con poco más de catorce mil habitantes. El lado sureste del distrito está dominado por un gran parque, inaugurado en 1989; el extremo norte, por el South Norwood Lake, utilizado por los miembros del Croydon Sailing Club para practicar la pesca de carpas, doradas y percas. Solo hay dos escuelas secundarias en la zona, en la que también destaca la actividad bancaria y de agentes inmobiliarios. Es, por tanto, un barrio residencial suburbano, que ocupa sus días en animar a su histórico equipo (y, en general, de todo el sur de Londres): el Crystal Palace, F.C.

La entidad se fundó en 1905, aunque ya existía un equipo amateur desde 1861. El equipo fue creado por custodios del Crystal Palace de Londres, el edificio al que el club debe su nombre. Compitió en la primera Copa de Inglaterra, llegando a las semifinales, donde fue eliminado por el Royal Engineers. El Crystal Palace, F.C. toma sus colores de unas camisetas prestadas por el Aston Villa, F.C. y solo en 1924 consigue construir su propia casa, Selhurst Park. Allí siguen jugando casi cien años después.

Hasta 1969, el Palace acumuló una larga historia luchando en el barro de las categorías inferiores del fútbol inglés. Fue en ese año, mientras los Beatles grababan su despedida en Abbey Road, cuando Selhurst Park vio por primera vez fútbol del más alto nivel.

El club había sobrevivido en el alambre durante tres cursos, para después caer a plomo hasta la tercera división inglesa. Una vez en el pozo, decidieron darle una oportunidad al recién retirado Terry Venables, que de forma sorprendente les llevó en sólo tres años a la máxima categoría del fútbol inglés. Venables entrenó al equipo desde 1976 hasta 1980 y, tras aquel éxito, sería años más tarde el entrenador del F.C. Barcelona que llegó a la final de Copa de Europa contra el Steaua de Bucarest y también seleccionador inglés cuando el combinado nacional fue eliminado por Alemania, en Wembley, durante la Eurocopa de Inglaterra de 1996.

La prensa llamó a su Palace The team of the 80’s a raíz de su ascenso en 1980, pero lo cierto es que, en 1981, el equipo volvió a bajar y no sería hasta 1989 cuando recuperaría su sitio en la élite. Gran culpa de ello la tuvieron los 27 goles que marcó un delantero llamado Ian Wright, que prestó sus servicios al Palace antes de convertirse en una leyenda del Arsenal, F.C. Wright tuvo tiempo, incluso, de regalarle al Palace su único título, al anotarle un doblete al Everton, F.C. en la final de la Full Members Cup, disputada en Wembley en 1991. El gran triunfo del club se debió, por tanto, a la necesidad de los clubes ingleses de poner en marcha una nueva competición que sustituyera a las europeas, en las que estuvieron sancionados entre 1985 y 1992 a raíz de la tragedia de Heysel.

La década de los años 90 vio cómo el Palace se convertía en el clásico equipo ascensor. Por entonces, la afición de The Eagles (el apodo del club) pudo disfrutar de internacionales ingleses como Gareth Southgate o Nigel Martyn y otros grandes jugadores como Andy Gray o el sueco Tomas Brolin.

Pero, sin lugar a dudas, el fichaje más grande del pequeño equipo londinense fue la llegada, en pleno verano de 1997, del extremo de la Juventus (tras su paso por la Sampdoria) Attilio Lombardo. El italiano se convirtió rápidamente en el ídolo de la afición del Palace. Tanto es así, que Lombardo, pese a haber jugado sólo una temporada y media en Selhurst Park, fue incluido en el once histórico del club. Lombardo acabó su primera temporada como jugador-entrenador, con Brolin haciéndole de traductor dada su incapacidad para hablar inglés. El equipo, después de sólo dos victorias en casa en toda la temporada, acabó perdiendo la categoría.

Como sustituto de Lombardo al frente del equipo se dispuso el retorno de Terry Venables, pero para entonces las deudas pesaban más que los goles. En un intento por recaudar fondos, el Palace invirtió en la llegada de unos inversores chinos, que a falta de fútbol, metieron dinero a las maltrechas arcas del club. Su penúltimo ascenso a la Premier fue en 2004 pero, a pesar de los 21 goles de Andrew Johnson (ocho de ellos de penalti, en lo que fue un récord histórico en la Premier), el Palace acabó bajando por enésima vez.

En enero de 2010, el club fue puesto bajo administración pública y tutelado por una especie de administradores concursales, lo que le permitió salir adelante. El Crystal Palace, F.C. volvió a la Premier League en la temporada 2013-14, tras una serie de eliminatorias de ascenso en las que dejó atrás a uno de sus eternos rivales (junto con el Charlton Athletic, F.C.) , el Brighton and Hove Albion, F.C. Desde entonces, parece que la estabilidad ha llegado a Selhurst Park, el mítico estadio del club.

El terreno donde ahora se ubica el estadio, fue comprado en 1922 por la Compañía de Ferrocarriles de Brighton por 2.570 libras. El campo, diseñado por el arquitecto escocés Archibald Leitch, fue construido por alrededor de 30.000 libras e inaugurado oficialmente por el alcalde de Londres el 30 de agosto de 1924.

En aquel momento, solo había una tribuna en el estadio (la actual Tribuna Principal). El Crystal Palace disputó su primer partido como local contra el Sheffield Wednesday, F.C., en un acto al que asistieron 25.000 espectadores y que terminó con victoria visitante por 0-1. Dos años más tarde, en 1926, la selección de Inglaterra jugó un partido internacional contra Gales en el estadio.

En el campo, que también albergó otros dos partidos amateur de la selección ha recibido veladas de boxeo, partidos de cricket e incluso varios conciertos de música, especialmente durante los años 80. También fue sede de dos partidos de fútbol en los Juegos Olímpicos de 1948 y, para inaugurar las torres de iluminación del estadio, en 1962, recibió al Real Madrid de Di Stéfano, Gento y compañía. Los blancos ganaron allí por 3-4 el primer partido de la historia del club madrileño en Londres.

La mayor asistencia a Selhurst Park se dio en 1979, cuando casi 51.000 personas asistieron al partido entre el Crystal Palace, F.C. y el Burnley, F.C. El Crystal Palace ganó por 2-0 convirtiéndose en campeón de la Football League Second Division. Con más o menos gente, Selhurst Park lleva casi un siglo albergando la historia del Crystal Palace. Historia del fútbol:

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