Villa Park, Birmingham

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Considerada la tercera urbe más importante de Inglaterra, después de Londres y Manchester, Birmingham consiguió su estatus como ciudad en 1889 gracias la Reina Victoria. Anteriormente, el territorio era un antiguo bosque llamado Arden, del cual todavía quedan algunas huellas gracias a los centenarios árboles que pueden observarse en sus calles. Una parte importante de la historia de Birmingham tiene que ver con el descubrimiento y la explotación de hierro y carbón, después de la Revolución Industrial. Gracias a esto se conoció se la conoció como La fábrica del mundo.

La ciudad se vio muy afectada por la Segunda Guerra Mundial. Aunque logró mantener intactos algunos de sus edificios más importantes como la catedral, la Casa de Soho y la Universidad, el resto del territorio necesitó de una gran reconstrucción debido a los bombardeos sufridos. Otro dato interesante, al menos para los melómanos, es que Birmingham es la ciudad en la que se iniciaron el heavy metal y movimiento punk.

Uno de sus dos clubes de fútbol más importantes es el Aston Villa, F.C. (también conocido como Villa, The Villa o The Villans), entidad histórica que actualmente compite en la Championship, después de su descenso en la temporada 2015-16 de la Premier League.

El Aston Villa nació el 21 de noviembre de 1874, impulsado por el que sería uno de los miembros fundadores de la Football League en 1888. Disputa sus encuentros como local en Villa Park, situado en el barrio de Aston, en el condado de Midlands Occidentales. Es uno de los equipos más antiguos y laureados en la historia del fútbol inglés. Ganó una vez la Copa de Europa con el inolvidable equipo de la temporada 1981-82, por lo que es uno de los cinco clubes de su país en ganar el máximo trofeo continental.

En cuanto a títulos ganados tanto en el ámbito nacional como internacional, se ubica en el quinto lugar de la tabla histórica inglesa, habiéndose llevado el Campeonato de Liga de Inglaterra y la FA Cup en siete ocasiones respectivamente. A dichos trofeos se les suman cinco Copas de la Liga, una Community Shield y una Supercopa de Europa. A lo largo de su historia ha aportado un total de 73 jugadores a la selección nacional, registro solo igualado por el Tottenham Hotspur.

El Aston Villa protagoniza una fuerte rivalidad con el Birmingham City, club ubicado también en la misma ciudad. El partido entre ambos se le conoce como Second City Derby y se disputó por primera vez en 1879.

El club utiliza una indumentaria que combina los colores azul cielo y vino, a partir de los cuales recibe el apodo de The Claret and Blue Army  (La armada vino y azul). Estos colores son utilizados en el escudo, el cual también presenta un león de color amarillo en el centro, y debajo la palabra Prepared (preparados), lema del club. El actual escudo fue aprobado en 2007.

Como señalamos, el feudo histórico del club villano es Villa Park, sede desde 1897 situada en los antiguos terrenos de una casa señorial conocida como Aston Hall. El nombre oficial al abrir sus puertas era Aston Lower Grounds. Actualmente es un estadio de élite de la UEFA y el más utilizado en la historia de la FA Cup para acoger semifinales (55). Cuenta con cuatro tribunas: Holte End, Trinity Road Stand, North Stand y Ellis Doug Stand.

Su primera capacidad fue de 40.000 espectadores, la mayoría expuestos a la intemperie. El primer partido disputado se realizó el 17 de abril de 1897 contra el Blackburn Rovers. En 1911, el Villa compró los terrenos, así como los edificios de oficinas y el aparcamiento aledaño. La compra constituyó la primera etapa de los proyectos elaborados por el ambicioso director Frederick Rinder, que quería ampliar la capacidad hasta unos 120.000 espectadores. Sin embargo, estos planes se truncaron debido al estallido de la Primera Guerra Mundial.

Las gradas del Trinity Road Stand se terminaron en 1922 y fueron consideradas una de las más grandes de su tipo en Gran Bretaña. Además, con sus vidrieras, mosaicos italianos y la magnífica escalera, se le catalogó como «la obra maestra» del célebre arquitecto Archie Leitch.

En 1958 fueron instalados proyectores, los cuales se estrenaron en noviembre del mismo año en un amistoso contra el Heart of Midlothian de Edimburgo. Se decidió posteriormente remodelar el North Stand, dándole el estilo de la Trinity Road. El propietario, Randy Lerner, estaba muy interesado en aumentar la capacidad general hasta aproximadamente unas 51.000 localidades.

En su historia, Villa Park ha recibido 16 partidos internacionales de la Selección de Inglaterra, siendo el primero de ellos en 1899 y el más reciente en 2005. Además, se disputaron tres partidos durante la Copa Mundial de 1966, y cuatro en la Eurocopa de 1996. La mayor asistencia en su historia se produjo el 29 de diciembre del 2009, en una jornada de la Premier League: 42.788 personas para observar el duelo entre el equipo local y el Liverpool.

Nos despedimos con un vídeo de Villa Park en el año 1979, en el cual se puede apreciar el aspecto anterior a la remodelación que se llevó a cabo en los años noventa.

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Editor-redactor del Blog El domingo a las cinco y editor-tertuliano del Podcast Lleno hasta la bandera
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