Craven Cottage, Londres

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Fulham es una área situada al sudoeste de Londres, en el municipio de Hammersmith y Fulham. Está localizado a tan solo seis kilómetros al sudoeste de Charing Cross, en la orilla norte del Támesis, entre Putney y Chelsea. La zona forma parte del llamado Gran Londres.

Anteriormente se llamaba Fullanham e históricamente fue sede de la diócesis de Fulham y Gibraltar, y el Fulham Palace fue la antigua residencia oficial del obispo de Londres. Su nombre significa «el lugar de las aves» o «el lugar de barro» (algo en lo que probablemente tuvo mucho que ver que el río Támesis inunde la zona periódicamente). Incluso hay quien propone que el origen de su nombre se relaciona con «la tierra en el hueco de un recodo del río que pertenece a un hombre llamado Fulla».

El Fulham, F.C. fue fundado en 1879 con el nombre de Fulham St Andrew’s Church Sunday School, F.C. (era el club de fútbol de la Escuela dominical de la iglesia de St. Andrew de Fulham). Sus primeros jugadores fueron Cristianos. En 1888 se cambió el nombre por el actual.

El equipo estuvo varias temporadas en la primera división del fútbol inglés: desde 1949 a 1952 y desde 1959 a 1968, pero nunca consiguió un trofeo de importancia. Estuvo muy cerca cuando llegó a la final de la FA Cup en el año 1975, pero fueron derrotados por el West Ham United, F.C..

En la historia reciente del Fulham, el club logra instalarse entre los equipos medianos de la Premier League. Aunque el club nunca pudo demostrar resultados serios, tampoco tuvo temporadas fracasadas. Solo en 2007 tuvo más dificultades, cuando el club logró milagrosamente mantener la máxima categoría debido a su diferencia de goles. Ese hecho dio un gran impulso al club, puesto que la temporada siguiente el equipo adquirió una serie de jugadores que ayudaron a hacer historia en el club.

Al siguiente año, el Fullham terminó séptimo en la tabla y ganó el derecho a representar a Inglaterra en la Copa de la UEFA. Más tarde, el Fulham entraría regularmente en el torneo y, finalmente, en el año 2010, consiguió llegar a la final. La perdió contra el Atlético de Madrid y, durante unos años, llegó a perder la categoría, pero de nuevo volvió a disputar la prestigiosa Premier League.

Su estadio, Craven Cottage, se sitúa junto a Bishop’s Park a orillas del río Támesis. El Fulham juega allí como local desde 1896. Los supporters del club se refieren a él de diferentes formas: la Cabaña, la Fortaleza (o la Fortaleza Fulham), Thameside, The Friendy Confines, SW6, Lord of the Banks, la Casa de la Esperanza, El Pabellón de la Perfección y la Casa Palaciega.

Craven Cottage sufrío una importante remodelación en 2004, por lo que la capacidad de público ha ido aumentando progresivamente desde 22.000 espectadores hasta los actuales 26.000. El récord de asistencia fue de 49.335 personas en un partido contra el Millwall, F.C., el 8 de octubre de 1938, en la League Two.

Originalmente, el recinto fue un pabellón de caza real, y tiene una historia que se remonta hasta hace más de trescientos años. Fue construido por el barón William Craven en tiempos en que las áreas circundantes eran bosques, partes de los cotos de caza de Ana Bolena.

Se presume que en la zona se practicaron varios juegos como bolos, cricket y hasta una versión del tlachtli de los aztecas (considerado uno de los antepasados del fútbol actual). El recinto sufrió un incendio en 1888, quedando prácticamente destruido. Desde su reconstrucción hasta hoy, aficionados presumen de algunos huéspedes ilustres como Sir Arthur Conan Doyle, Jeremy Bentham, Florence Nightingale y la reina Victoria.

Fue el arquitecto Archibald Leitch quien diseñó el estadio tal como lo conocemos ahora. En 1933 hubo planes para demoler y volver a empezar desde cero la edificación, con el objetivo de alcanzar un aforo inmenso de 80.000 espectadores. Sin embargo, estos planes no se concretaron debido al estallido de la Gran Depresión.

Las primeras buenas noticias para el recinto no se dieron sino hasta el ascenso del Fulham a la primera división, en 1949. Una de las innovaciones más notables fue la instalación de grandes focos proyectores, los más caros de Europa en esos tiempos. Debido a los años acumulados en First Division durante los años 60, el desarrollo del Craven Cottage no se detuvo.

En 1963 se anotó allí el hat-trick más rápido de la historia del fútbol inglés: lo hizo Graham Leggat en menos de tres minutos, ayudando a su equipo a obtener una abultada victoria por 10-1 sobre el Ipswich Town, F.C.

En diciembre de 2003, se anunció una remodelación por valor de ocho millones de libras, con el objetivo de poner al Craven al nivel de los grandes estadios de la Premier. No obstante, es uno de los más pequeños en Inglaterra, aunque lo compensa con su admirada arquitectura.

A día de hoy, existe un plan oficial para que el feudo del Fullham sobrepase por fin las 30.000 localidades, pero mientras tanto, Craven Cottage puede presumir de ser uno de los recintos con más historia futbolística del oeste de Londres:

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